Un pequeño paso para el hombre

 

Tal como estamos todos convencidos de que la digitalización es el próximo gran evento en la industria del cemento, resulta que unos pocos jóvenes ingenieros ya fueron pioneros en el software para optimizar la producción de cemento en 1969.

 

 

Hace 50 años, cuando palabras como "bits" y "bytes" era jerigonza para la mayoría de la gente, un grupo de pioneros revolucionó el campo de los sistemas de control avanzado para aplicaciones de cemento. Utilizando la digitalización, estos pioneros comenzaron a controlar la calidad del cemento, lo que ha dado lugar a grandes logros en la reducción de las emisiones y en la mejora de la fiabilidad del producto final, el hormigón.

 

 

Fue el año en que el Apolo 11 aterrizó en la luna. Y mientras Neil Armstrong ponía un pie en la superficie lunar y decía: "Un pequeño paso para el hombre, un salto gigante para la humanidad", Henrik Bang-Pedersen de FLSmidth y sus colegas del departamento eléctrico dieron un pequeño paso en la producción de cemento construyendo el camino y dando un salto gigante para la industria del cemento. El sistema QCX® (Control de calidad por ordenador y rayos X) de FLSmidth aplicó análisis básicos a las pruebas de calidad en todo el proceso de producción de cemento, lo que revolucionó la forma en que producimos cemento y nuestra capacidad para construir rascacielos, puentes y represas.

Hace 50 años, un kilogramo de cemento generaba más de 900 gramos de CO2. Hoy en día esa cantidad se ha reducido a 570 gramos.

Cómo el sistema QCX cambió las reglas del juego

 

Hoy en día, el QCX/BlendExpert™, que forma parte del conjunto de programas informáticos QCX, representa un cambio de paradigma en la industria - similar a lo que Hoover hizo con el mercado de las aspiradoras - se convirtió en un sinónimo de software que optimiza la calidad del cemento. Al escanear y analizar la mezcla cruda y el clínker, el QCX/BlendExpert™ asegura el control de las propiedades químicas del cemento y, en última instancia, la calidad del hormigón.

 

Aunque el QCX original no era tan inteligente como lo es hoy en día, la tecnología y su capacidad para optimizar la calidad del cemento tuvo un gran impacto en la producción de cemento, incluyendo nuestra capacidad para construir estructuras de hormigón más grandes. Lo más importante es que la tecnología QCX ha desempeñado un papel importante en la reducción de las emisiones de CO2 del proceso de producción de cemento.

 

Hace 50 años, un kilogramo de cemento generaba más de 900 gramos de CO2. Hoy en día esa cantidad se ha reducido a 570 gramos. Al menos un tercio de esa reducción se atribuye a nuestra capacidad para controlar mejor el proceso de producción y optimizar su calidad. Recientemente, con la última versión del QCX/Blen- dExpert™, la mejora del modelado y optimización del proceso ha llevado a una reducción del 2% en el consumo de energía.

 

 

 

Las personas detrás de la patente

 

Uno de los principales impulsores de esta innovación innovadora fue Henrik Bang-Pedersen, que se incorporó a FLSmidth después de graduarse en la Universidad Técnica de Dinamarca (DTU) con su título de ingeniero en 1967.

 

A Bang-Pedersen se le encargó introducir controles informáticos en la industria del cemento. Al poseer un Master en Ingeniería Química y una especialización en automatización y aplicación de software, Bang-Pedersen tenía la perspectiva única de integrar estas capacidades en una solución combinada.

 

"El uso de las computadoras en la industria del cemento era bastante limitado en ese entonces. Creíamos que podíamos hacer un laboratorio más inteligente e introducir una mejor forma de gestionar la mezcla bruta mediante el uso de computadoras y análisis", recuerda Bang-Pedersen.

Estaba convencido de que había una manera de utilizar la potencia de procesamiento de la computadora para mejorar la gestión de la calidad de la harina cruda y dar a los operadores un mejor control. Al mismo tiempo, Bang-Pedersen y su equipo seguían de cerca los desarrollos en tecnología informática. Aunque la potencia de procesamiento era todavía bastante limitada, estaba comenzando su temprano ascenso a la fama.

 

Bang-Pedersen admite que es satisfactorio ver lo lejos que ha llegado el sistema en los últimos 50 años y tiene gratos recuerdos de su equipo pionero y su peculiar forma de trabajar.

Para Bang-Pedersen, el progreso de QCX fue la plataforma de lanzamiento para el resto de su carrera. Más tarde ocupó puestos de alta dirección en FLSmidth, fue director general de una empresa de ingeniería eléctrica y presidente de la Federación Danesa de Automatización.



El desarrollo del QCX comenzó en 1969, con su primera implementación en la instalación de un cliente en 1970. Hasta la fecha se han realizado más de 800 instalaciones. El primer sistema fue encargado por Peter Krüger (foto).
FLSmidth Cement

Vale la pena el riesgo

 

Después de sus primeros éxitos, se hizo evidente que el QCX/BlendExpert™ tenía un gran potencial. Para que el progreso siguiera avanzando rápidamente, Bang-Pedersen recibió más recursos y comenzó a hacer crecer el departamento; "Tuvimos que asumir riesgos, tal vez de una manera que no había sido posible antes", dice. "Probablemente éramos los más raros, ya que no trabajábamos según los mismos procesos que la mayoría de nuestros colegas de entonces. Pero necesitábamos trabajar rápido, y no siempre podíamos esperar a las aprobaciones formales".

Al mismo tiempo, había que esforzarse en las ventas. Como con cualquier sistema nuevo, los clientes tenían que ser conscientes de sus beneficios y de cómo aplicar esta nueva tecnología para agregar valor a sus operaciones.

 

Aunque había aprendizaje interno en FLSmidth y también para los clientes, uno de los principios fundamentales del diseño era la facilidad de mantenimiento. Ésta sigue siendo una característica clave, pero era más crítica en ese momento, ya que la velocidad de comunicación y la capacidad de proporcionar asistencia rápida no era nada como lo es hoy en día.

 

 

"Recuerden, no había teléfonos móviles, ni internet o correo electrónico en esos días. Tomaba más tiempo ayudar a los clientes a resolver los problemas. El éxito comercial exigía que lo hiciéramos simple. En contraste con las computadoras mucho más grandes de la época, el mantenimiento requerido del QCX/BlendExpert™ tenía que ser extremadamente bajo.

 

 

El pequeño paso

 

La ambición aumentó cuando Bang-Pedersen y sus colegas se dieron cuenta de que había una clara oportunidad de lograr un lugar único en la industria. Pero detrás de la ambición tecnológica había un claro objetivo comercial. "Creíamos que teníamos la oportunidad de ampliar nuestra cartera de productos con un producto único, que nos daría una nueva ventaja competitiva".

 

En pocos meses, el producto tuvo su primer cliente en Tailandia, donde el sistema se implantó en 1970. Vio un crecimiento constante durante los siguientes años, extendiéndose rápidamente por el mercado internacional de la producción de cemento. En una década, QCX/BlendExpert™ se estableció en plantas de Europa, Sudáfrica, Polonia, la República Popular Democrática de Corea, Rumania, Portugal, Grecia y varios otros países. Hasta la fecha, se han realizado más de 800 instalaciones del sistema y sus versiones posteriores.

Una solución compacta

 

¿Qué hizo que esta innovación fuera tan especial como para desencadenar un fenómeno de la industria del cemento en múltiples países y versiones? Esa es una pregunta fácil de responder para Bang-Pedersen:

"Fue el primer sistema muy compacto que permitió a los operadores obtener un control computarizado basado en el análisis de la mezcla cruda con la tecnología de rayos X. Creamos algo mucho más pequeño que los pocos y grandes sistemas de computación disponibles en ese momento."

 

Esto fue simplemente una señal de las cosas que vendrían. El QCX/BlendExpert™ fue diseñado inicialmente como un sistema de control automático, mientras que la supervisión y la presentación de informes se amplió más tarde para cubrir todos los procesos de la planta.

En el mundo actual, los ocho KB (kilobytes) de la primera versión eran increíblemente pequeños comparados con los gigabytes de hoy en día. Sin embargo, en aquellos días iniciales, esos pocos bytes eran monumentales.

 

"Es curioso pensar que nos impresionaron ocho KB, pero incluso entonces, marcó la diferencia en la forma en que podíamos analizar el crudo. Podíamos por ordenador comunicarnos con el equipo de rayos X y el sistema de control del molino para controlar la mezcla de crudo. Significó que logramos un mejor y más rápido control de la mezcla."

 


Dejando una marca en el mundo moderno

 

Si la versión original era como aterrizar en la luna, la última versión actual, es como pisar Marte. El QCX/BlendExpert™ de hoy tiene un poder de procesamiento de muchos GB (gigabytes) y la capacidad de operar un número ilimitado de alimentadores. En 1969, el sistema estaba limitado a sólo tres.

 

"Una vez que esto se vio en acción, empezamos a creer aún más en el potencial y en dónde podría llevarnos", dice Bang-Pedersen.

 

Fue el primer paso para reemplazar las tareas manuales repetitivas y laboriosas que dependían de la habilidad y el juicio de un operador. Anteriormente, un operador ajustaba la mezcla bruta girando las perillas de un panel de control manual de acuerdo con su interpretación de los análisis de laboratorio de química húmeda y los cálculos manuales de la mezcla bruta. El QCX/BlendExpert™ ahora lo haría de forma automática, permitiendo un control de calidad más consistente.

 

Liderando el camino de la innovación y la viabilidad comercial, no hay duda de que Bang-Pedersen y su equipo han dejado su huella en el mundo del cemento. 

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